Lo studio di due astronauti suggerisce che il viaggio interplanetario potrebbe non essere un rischio per la salut

Il corpo umano “rimane robusto e resiliente” dopo quasi un anno nello spazio, secondo uno studio multi-istituzionale a lungo termine dei gemelli, uno dei quali ha vissuto a bordo della Stazione Spaziale Internazionale per 340 giorni mentre l’altro è rimasto sulla Terra. Questi risultati incoraggianti eliminano una potenziale barriera per le missioni interplanetarie con equipaggio – e giusto in tempo per noi per iniziare a programmarli.

Lo studio, condotto dalla NASA e i suoi soci sugli astronauti americani Scott e Mark Kelly, hanno monitorato minuziosamente i gemelli vitali per vedere se fossero avvenuti cambiamenti al gemello in orbita (Scott) che non si riferiva al gemello sotto (Mark). E i cambiamenti ci sono stati, ma niente di preoccupante abbastanza che le anime abbastanza coraggiose da andare nello spazio possano indovinare la loro professione.

“Abbiamo solo scalfito la superficie della conoscenza del corpo nello spazio”, ha spiegato Jennifer Fogarty, chief scientist del Programma di ricerca umana della NASA. “Lo studio dei gemelli ci ha fornito la prima visione molecolare integrata dei cambiamenti genetici e ha dimostrato come un corpo umano si adatta e rimane robusto e resistente anche dopo aver trascorso circa un anno a bordo della Stazione Spaziale Internazionale. I dati acquisiti da indagini integrate come lo studio dei gemelli della NASA saranno esplorati per gli anni a venire. ”

Ci sono stati studi precedenti che hanno dimostrato come la microgravità e altri fattori portino, ad esempio, a una minore densità ossea e, di conseguenza, la necessità di indirizzare quelle tendenze specifiche con i cambiamenti della dieta o delle abitudini. Ma questo è di gran lunga il più lungo di chiunque sia stato monitorato la salute nello spazio, e avere un gemello sul terreno da usare come corpo di controllo rende incredibilmente potenti – ma ancora limitati – i risultati. (Qui sembra giusto notare che Mark Kelly è anche un esperto astronauta veterano, non solo un “corpo di controllo”.)

Alcuni eventi attesi includevano perdita di peso, abbassamento della pressione sanguigna e problemi alla vista dovuti alla mancanza di gravità. Ma la lunghezza e la natura dello studio hanno anche permesso di considerare diversi nuovi interessanti fenomeni nei domini immunologici e molecolari. Ci sono buone notizie e cattive notizie.

I telomeri sono parti dei nostri cromosomi che aiutano, tra le altre cose, a mantenere i nostri geni. Sono stati immediatamente colpiti dalla presenza nello spazio e dalla variazione genetica sei volte superiore a quella del controllo. Si allungarono considerevolmente, quindi al ritorno sulla Terra furono molto più brevi del normale. Cosa causa questo e quali effetti potrebbe avere sono sconosciuti.

Quella variazione genetica tornò alla normalità anche quando tornò in superficie – per la maggior parte. Ma circa il 7%, molti relativi alla risposta immunitaria e alla riparazione del DNA, no. C’è una ragione per cui questi geni sono colpiti? È impossibile dire con una dimensione del campione di uno. È anche importante notare che questi geni non erano necessariamente “danneggiati” o altro, ma che i loro livelli di espressione erano cambiati. Il DNA stesso è rimasto intatto.

Fortunatamente, il sistema immunitario ha funzionato perfettamente durante e dopo il tempo nello spazio di Scott. Ciò è estremamente importante, poiché un sistema immunitario indebolito potrebbe essere estremamente problematico in un lungo viaggio isolato su un altro pianeta in cui non possono essere forniti ulteriori aiuti medici.

Il danno genetico potrebbe essere un po ‘preoccupante, ma onestamente, se questo è il problema più grande che emerge da qualcuno che trascorre un anno in una lattina fluttuante nello spazio, è seriamente una buona notizia. Il cervello (la parte più critica di un astronauta) funzionava alla grande – il sistema circolatorio si adattava bene – i muscoli e le ossa rimanevano in ottima forma. Il potenziale danno telomerico e la variazione genetica non sono divertenti, ma non sono nemmeno indicativi e potrebbero essere facilmente prevenibili.

Considerare le spedizioni alla base lunare pianificata sarebbe quasi certamente più lungo di quelle della ISS, questa è una grande notizia per la fiorente comunità extra-orbitale dello spazio. E le missioni su Marte, per quanto difficili possano essere altrimenti, non dovranno fare i conti con il blocco del sistema immunitario o il danno cerebrale causato dai cambiamenti della pressione sanguigna. Quel tipo di sicurezza va molto lontano.

Questo studio è solo il primo di molti, per essere sicuri, e infatti i team avvertono che, poiché hanno avuto solo una persona nello spazio come gruppo sperimentale, “è impossibile attribuire la causalità al volo spaziale rispetto a un evento casuale. Pertanto, il nostro studio dovrebbe essere considerato come generatore di ipotesi e definizione del framework e deve essere integrato in futuro da studi di

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Luigi Salmone

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