La prima raffineria di cobalto del Nord America si avvicina di poco alla produzione, ma permangono ostacoli

La prima Cobalt Corp., la società da 50 milioni di dollari, si sta avvicinando a diventare il primo produttore di cobalto a batteria per alimentare il nascente mercato nordamericano dei veicoli elettrici, ma ci sono ancora molti blocchi stradali a suo modo.

La società con sede a Toronto ha ottenuto una svolta quando ha annunciato all’inizio di questo mese di aver prodotto con successo un solfato di cobalto a batteria utilizzando i propri processi o il foglio di flusso della raffineria, ma il problema è che è stato eseguito in un laboratorio utilizzando un piccolo campione.

Il CEO Trent Mell, che è attualmente a Shanghai per incontrarsi con gli investitori alla Fastmarkets MB Battery Materials Conference, rimane ottimista riguardo la raffineria, che si trova nel bel mezzo di una ristrutturazione da $ 30 milioni.

“Abbiamo avuto un discreto interesse in questa struttura perché è in gran parte costruita. Il cemento che versa, le strade, il potere – è tutto lì “, ha detto.

Se costruita, la raffineria aiuterebbe i consumatori nordamericani di cobalto a ridurre la loro dipendenza dalla Cina, il principale attore nella raffinazione del cobalto.

La società ha alcuni nomi credibili nel suo consiglio, tra cui Henrik Fisker, designer veicolo elettrico danese-americano, che è un direttore della società.

“Si è parlato della riduzione del cobalto nelle batterie, ma non c’è davvero alcun segno di rimuovere completamente il cobalto da qualsiasi tipo di tecnologia di batteria vitale per un lunghissimo periodo”, ha detto Fisker, vincitore del premio Edison. “Ecco perché sono entrato nella prima bacheca di Cobalto”.

Il recente episodio maniacale di Cobalt è finito. Dopo aver ingoiato la pillola di eccesso di offerta, i prezzi sono scesi di oltre il 60% rispetto al picco dello scorso anno, attestandosi a circa $ 15 sterline.

La prima raffineria di Cobalto si trova all’interno di un grande blocco minerario che contiene la città di Cobalto. Con una capacità di base di produrre 1.000 tonnellate di cobalto a batteria all’anno, è l’unica raffineria di cobalto primaria autorizzata nel Nord America, a poco più di un chilometro dalla Northland Railway.

Cobalto, Ont. è la città natale dell’estrazione hard-rock canadese. L’area ha prodotto 30 milioni di once d’argento nel 1911, con il cobalto come sottoprodotto fastidioso e si è affermata come uno dei principali campi minerari del mondo. Alimentato da oltre 30 miniere operative, la popolazione di Cobalt raggiunse i 10.000 abitanti, lasciando un segno indelebile nella storia economica canadese.

Gino Chitaroni, presidente della Northern Prospectors Association e residente a vita di Cobalt, afferma che la prima raffineria di cobalto ha un potenziale di guadagno, ma solo se può elaborare più cobalto.

“A un certo punto, avranno bisogno di mettere un mulino lì”, ha detto. “Senza il mulino, non otterrai nulla prodotto localmente. Garantito. L’unico modo per aggirare questo problema è la tecnologia di smistamento del minerale, che potrebbe essere eseguita all’interno delle loro operazioni esistenti. Questo è un grande fattore “.

Mell dice che è al culmine dell’approvvigionamento di mangimi per raffineria. Dopo di che si aspetta 18-24 mesi prima di poter iniziare a produrre un mercato di veicoli elettrici a batteria che ha visto le vendite saltare a due milioni solo lo scorso anno, secondo InsideEVs.

“Nel mercato in ribasso, c’è un sacco di cobalto disponibile”, ha detto. “Abbiamo alcuni dei più grandi minatori di cobalto in base all’accordo di non divulgazione (NDA) e quattro società automobilistiche sotto NDA. Abbiamo un paio di fornitori di capitali e uno pronto a finanziare l’intera operazione. ”

Un cartello per il Cobalt Mining Museum è esposto a Cobalt, Ontario. Cole Burston / Bloomberg

Mell ammette che il primo rifornimento di raffineria di cobalto verrà probabilmente dalla Repubblica Democratica del Congo (RDC).

“È molto più semplice”, ha detto l’amministratore delegato. “Con questa soluzione, possiamo produrre fino a 2.100 tonnellate di cobalto all’anno. Si tratta di un percorso più rapido per il flusso di cassa rispetto al nostro processo di estrazione “, ha affermato Mell.

Lo stato africano in difficoltà è il produttore mondiale di cobalto, che rappresenta circa il 64% della fornitura mondiale di cobalto. Il Canada è il quarto più grande fornitore mondiale, dopo la Russia e l’Australia, che rappresentano il 2,7% del mercato globale, secondo The United States Geological Survey.

Mentre il cobalto DRC è famoso per la sua ubiquità, il suo alto contenuto di arsenico e il basso contenuto di arsenico, è anche tristemente noto per l’estrazione artigianale del martello e dello scalpello e il lavoro minorile.

Peter Campbell, vicepresidente dello sviluppo aziendale di First Cobalt, afferma che la società lavorerà con una grande operazione commerciale nella RDC, ma alla fine vuole svezzarsi dai concentrati dello stato dell’Africa centrale.

Sifonare il cobalto della Repubblica Democratica del Congo dalla catena di fornitura cinese sarebbe una pietra miliare significativa per l’azienda nordamericana e aiutare altri importanti consumatori come gli Stati Uniti che sono desiderosi di procurarsi nuovi mercati.

Le prime rivendicazioni minerarie del Cobalto contengono dozzine di minerali e vecchi lavori minerari in un ambiente geologico che include grandi faglie mineralizzate. Tuttavia, l’azienda ha perforato oltre 30.000 metri l’anno scorso nel campo Cobalt senza una scoperta significativa.

Compensando la sua mancanza di concentrato di cobalto domestico autoprodotto, First Cobalt possiede ed esplora attivamente il progetto brevettato Iron Creek di Idaho, la più grande risorsa di cobalto non terminata negli Stati Uniti. Il giacimento di Iron Creek contiene circa 30 milioni di tonnellate con uno 0,11-0,3% di equivalente cobalto, e dallo 0,3 allo 0,68% di rame.

L’azienda ha perforato 28.700 metri nel 2017 – 2018, aggiungendo ulteriori zone di cobalto e rame di alta qualità con spazio per l’espansione.

Mell afferma che l’opzione migliore per Iron Creek è la produzione di rame greggio sul posto, mentre si raffina il cobalto in una nuova struttura esterna.

“C’è molto da fare in Idaho”, ha detto.

Fisker dice che sta collaborando con First Cobalt per produrre ottimi livelli di batteria.

“I nostri scienziati stanno dando la formula esatta del tipo di cobalto di cui abbiamo bisogno per le nostre batterie, quindi First Cobalt può assicurarsi di estrarre il tipo di cobalto di cui abbiamo bisogno. Ovviamente, c’è un po ‘di raffinatezza da fare. ”

jasnell@postmedia.com

Fonte immagine: https://www.pexels.com/ (https://www.pexels.com/photo/adventure-calm-clouds-dawn-414171/)

Sofia Bianchi

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