I fossili provengono da 50.000-67.000 anni fa.

Questa è una storia di Inside Science.

(Dentro la scienza) – In una grotta nella giungla nelle Filippine, gli scienziati hanno scoperto fossili di quella che potrebbe essere una nuova specie umana che chiamano Homo luzonensis. I denti e le ossa ritrovati combinano tratti primitivi e moderni in un modo mai visto prima insieme in una specie e suggeriscono molti resti da scoprire sull’evoluzione umana al di fuori dell’Africa.

Sebbene l’uomo moderno, l’Homo sapiens, sia ora l’unico ramo superstite del genere Homo, altre specie di umani una volta vagavano attraverso la Terra. Ad esempio, ricerche precedenti suggerivano che l’Homo erectus, il più probabile antenato degli esseri umani moderni, uscì dall’Africa almeno 1,8 milioni di anni fa. Al contrario, gli umani moderni potrebbero aver iniziato a disperdersi dall’Africa circa 200.000 anni fa.

Quindici anni fa, gli scienziati hanno rivelato un’insolita specie umana estinta dall’isola indonesiana di Flores – Homo floresiensis, spesso chiamata “lo hobbit” a causa delle sue dimensioni minuscole, che vivevano sulla Terra nello stesso periodo degli umani moderni. Questa scoperta ha lasciato intendere che altri ominidi – tutti i parenti degli umani moderni risalenti a dopo la separazione dei nostri antenati da quelli degli scimpanzé – potrebbero attendere la scoperta nel Sud-est asiatico.

Nel 2010, gli scienziati hanno riportato un singolo osso piede di 67.000 anni che suggeriva che gli ominidi vivevano una volta nella grotta di Callao a Luzon, la più grande isola delle Filippine. Strumenti di pietra e resti macellati di un rinoceronte hanno suggerito che l’attività degli ominidi a Luzon risale ad almeno 709.000 anni fa.

Nuovi scavi nella Grotta di Callao hanno portato alla luce sette denti, due ossa di mani, un femore e altri due ossi di piede, che provengono in tutto da almeno due adulti e un bambino. Le dimensioni e la forma dei denti sono sicuramente umane, ma i fossili possedevano caratteristiche che suggeriscono che non appartengono a nessun altro lignaggio umano conosciuto. I ricercatori hanno soprannominato la nuova specie Homo luzonensis dopo l’isola su cui è stata trovata.

“Nelle nostre discipline, non ci si può mai aspettare di trovare una nuova specie – questo è un evento molto raro”, ha detto l’autore principale dello studio Florent Détroit, un paleoantropologo del Museo Nazionale di Storia Naturale francese a Parigi.

I test hanno rivelato che gli esemplari vivevano da almeno 50.000 a 67.000 anni fa, durante l’epoca tardo del Pleistocene, quando il mondo oscillava tra l’era glaciale e il periodo più caldo. “Ora sapendo che c’erano tutti questi altri ominidi che sopravvivono da 50.000 a 100.000 anni fa – Neanderthal e Denisovans, Homo floresiensis e ora Homo luzonensis – rivela quanta diversità abbiamo perso”, ha detto il paleoantropologo Matthew Tocheri alla Lakehead University in Ontario, che non ha preso parte a questa ricerca.

L’Homo luzonensis aveva molari adulti straordinariamente piccoli – “sono quasi la metà delle dimensioni dei molari umani moderni adulti”, ha detto Tocheri. I denti hanno forma simile non solo a quelli di Homo sapiens, ma anche a quelli di Homo erectus e Homo floresiensis, aggiunge Tocheri.

Il dito e le dita dei piedi sono curvi, suggerendo che erano buoni per l’arrampicata. Sono straordinariamente simili a quelli visti in precedenti ominidi come gli australopiti, i più probabili antenati degli umani.

“Le mani e le ossa dei piedi sembrano così australopitiche, potresti lasciarle cadere in una scatola con le ossa di Australopithecus afarensis dai 3 ai 4 milioni di anni e non potresti distinguerle” disse Tocheri. “Questa combinazione di tratti homo-like con mani e piedi tipo australopith è lo stesso modello generale che si vede con Homo floresiensis, ma con una diversa combinazione di caratteristiche.”

“Ho visto i fossili originali nelle Filippine”, ha detto il paleoantropologo Yousuke Kaifu al Museo Nazionale Giapponese di Natura e Scienza a Tokyo. “Credo che la designazione di una nuova specie sia appropriata.”

La presenza di Homo luzonensis su un’isola suggerisce che i suoi antenati fossero marinareschi.

Tuttavia, Tocheri suggerì che gli antenati di Homo luzonensis e Homo floresiensis si riversarono accidentalmente nelle loro isole, forse su grandi blocchi di foresta di mangrovie strappati dalle coste durante le tempeste. Anche se sembra improbabile che abbastanza ominidi possano imbarcarsi su un’isola in questo modo all’incirca nello stesso periodo per costituire una popolazione riproduttiva, “le scimmie l’hanno fatto dall’Africa al Sud America”, ha detto Tocheri.

Se per gli antichi ominidi ci fosse tanta fortuna di raggiungere queste isole, potrebbe aiutare a spiegare perché questi ominidi isolani apparivano così diversi dalle altre specie umane. Ricerche precedenti hanno dimostrato che una piccola popolazione isolata può sperimentare un’evoluzione accelerata, ha detto Détroit.

La scoperta di Homo floresiensis e Homo luzonensis “mostra davvero quanto poco sappiamo sull’evoluzione umana in Asia”, ha detto Tocheri. “Queste scoperte stanno dimostrando che quello che è successo lì è stato altrettanto interessante di quello che è successo in Africa”.

Rimane incerto chi fossero gli antenati di Homo luzonensis e Homo floresiensis. Il candidato più ovvio è l’Homo erectus, i cui fossili furono scoperti nel 1890 sull’isola indonesiana di Java. Tuttavia, ci sono suggerimenti Homo erectus non era l’unico ominide del suo trionfo mondiale – l’anno scorso sono stati trovati strumenti in pietra in Cina che avevano 2,1 milioni di anni “e non sono noti fossili di Homo erectus così vecchi” Tocheri notato. Inoltre, l’Homo luzonensis e l’Homo floresiensis condividono tratti con ominidi precedenti “che si pensava fossero scomparsi dal nostro genere Homo da 1,5 milioni a 2 milioni di anni fa”, ha affermato.

La ricerca futura potrebbe rivelare il DNA da questi fossili dell’isola. “La conservazione del DNA in questi ambienti tropicali non è buona, ma è possibile che un pezzo di ossa non si possa nemmeno dire come ominidi possa preservare perfettamente il loro DNA”, ha detto Tocheri. “Potremmo imparare molto sugli antichi ominidi in questo modo.”

Gli scienziati hanno dettagliato le loro scoperte questa settimana sulla rivista Nature.

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Luigi Salmone

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