Cosa significherebbe sradicare la zanzara?

Paul Orlando ha gestito acceleratori di avvio in tre continenti e insegna imprenditoria e gestisce l’incubatore on-campus presso la University of Southern California. Scrive di

conseguenze non volute

e

start-up

.

Da “blitzscaling” a “muovi velocemente e rompi le cose”, le startup sono focalizzate sulla crescita e sulla velocità – questo è un cambiamento su larga scala. Vedo quella concentrazione nelle startup dei miei acceleratori e studenti nelle mie lezioni alla USC. Ma qualcosa di cui raramente parliamo seriamente è ciò che accade quando quella crescita, velocità e cambiamento influisce su altre parti di un sistema esistente. Questo è considerato al di fuori della nostra preoccupazione.

Gli effetti aziendali e sociali del cambiamento potrebbero essere più comunemente notati, ma oggi voglio parlare di effetti sulla salute, sia positivi che negativi, che possono derivare da un grande e rapido cambiamento.

Una delle malattie prevenibili che uccide ancora un gran numero di persone è la malaria, diffusa dalle zanzare. Gli uomini hanno affrontato questa malattia per secoli. Anche negli Stati Uniti, la malaria fu sradicata solo nel 1951.

Il numero di morti annuali è diminuito molto al crescere della malaria. Mentre nel 2015 ci sono stati 212 milioni di casi di malaria e 429.000 morti, solo 20 anni prima i numeri erano molto più alti, con stime di 300 – 500 milioni di casi con 3 milioni di morti.

La diminuzione delle morti per la malaria è multifattoriale, ma deriva principalmente da alcune iniziative: la distribuzione di zanzariere da letto trattate con insetticida, medicine migliori che possono essere prese temporaneamente e la riduzione dei siti di riproduzione delle zanzare come l’acqua stagnante.

Mentre le zanzariere e le medicine hanno contribuito a ridurre la sofferenza umana e le morti dovute alla malaria, sembra ovvio fare il passo successivo e cercare di eliminare completamente la malaria. Ma dal momento che non esiste ancora un vaccino efficace contro il parassita del plasmodio diffuso dalle zanzare, i piani per l’eliminazione della malaria spesso richiedono l’eradicazione delle zanzare, o in particolare le specie di gambia delle Anopheles che trasportano ceppi di malaria umana.

Questo approccio – l’eradicazione di una specie bersaglio che è il vettore della malattia – è relativamente raro. Alcuni che mettono in dubbio l’approccio mettono in guardia contro le conseguenze non intenzionali di tale sforzo. Hanno ragione a voler capire gli effetti più grandi, quindi le prossime domande sono come facciamo a prendere questa decisione? E siamo crudeli per non sradicare le zanzare se possiamo? Questa decisione sarebbe ritardata se la malaria fosse ancora un problema negli Stati Uniti? Abbiamo persino l’autorità per tentare l’estirpazione intenzionale delle specie? Come facciamo a prendere queste decisioni?

Il confronto che l’ultima domanda di solito disegna è quello dell’eradicazione del vaiolo. Quando, nel 1980, la malattia fu determinata per essere eliminata dalle popolazioni umane, fu un trionfo di decenni di vaccinazioni e una rapida risposta alle epidemie.

SAO PAULO, BRASILE – 4 MARZO: Zanzara di Aedes aegypti, la specie che trasmette il virus di dengue, chikungunya febbre e zika è fotografata il 4 marzo 2016 a Sao Paulo, Brasile. (Foto di William Volcov / Brazil Photo Press / LatinContent / Getty Images) c

Ci sono diversi modi per tentare l’eradicazione di Anopheles gambiae. Poiché le zanzare hanno guadagnato resistenza a molte classi di insetticidi e i parassiti del plasmodio hanno anche resistenza ai farmaci antimalarici, vengono utilizzati altri metodi.

Un modo è il rilascio di un gran numero di maschi sterilizzati. Questo processo è stato applicato con successo alla mosca a vite senza fine negli Stati Uniti negli anni ’50. Un approccio simile potrebbe essere preso anche con le zanzare. È una soluzione temporanea poiché anche un piccolo numero di zanzare non sterilizzate che riescono ad accoppiarsi può ricostruire una popolazione. Il progetto Debug ha una prova in corso di questa tecnica con zanzare Aedes aegypti che portano Zika, febbre gialla e febbre dengue.

Esiste anche un programma per utilizzare il gene editing CRISPR per introdurre geni per l’infertilità nella popolazione di zanzare.

L’approccio con il vaiolo – anche vaccinare la malattia – non funziona con la malaria, almeno non ancora. Le versioni attuali del vaccino richiedono quattro inoculazioni separate per settimane. Anche allora il tasso di efficacia è intorno al 39%. (E i vaccini sono una tecnica che permetterebbe alle zanzare di continuare a mordere gli umani, che sono immuni dalla malaria). Questo ci riporta all’idea di eliminare le zanzare.

Un punto di partenza per valutare tale decisione è prendere le zanzare come parte di un sistema che cambierà se vengono eliminate. Adottare un approccio sistemico non è tanto ritardare una soluzione quanto tentare di non creare un nuovo problema con le azioni rapide di cui sopra.

L’altro aspetto dell’equazione è che le specie di zanzare portatrici di malaria non sono grandi fonti di cibo per altri animali. I maschi non mordenti sono tra i molti insetti che impollinano diversi tipi di piante, ma sono solo i principali impollinatori di un tipo di orchidea. Nota anche che il biologo EO Wilson è a favore dell’eradicazione delle zanzare.

Ma se si verifica l’eradicazione della zanzara che porta la malaria, ci sono altri potenziali risultati negativi. Almeno uno di loro potrebbe colpire più del numero attuale di persone che muoiono di malaria oggi.

Le persone cambiano le loro abitudini. Senza le zanzare che allontanano la popolazione umana dagli habitat principali delle zanzare come paludi e foreste pluviali, più persone possono trasferirsi in queste aree. Le persone possono quindi cacciare altri animali e preparare terreni non occupati per il disboscamento e l’agricoltura. Inoltre, le persone possono cacciare e mangiare più “carne di boscaglia”, una fonte di altre malattie tra le specie, tra cui l’Ebola e l’AIDS.

Dichiarare i potenziali aspetti negativi dell’eliminazione della malaria è facile al di fuori dell’area infetta da malaria. Potremmo fare un tentativo di stimare potenziali morti da bot

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Fonte immagine: https://www.pexels.com/ (https://www.pexels.com/photo/close-up-photography-of-beetle-760087/)

Luigi Salmone

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